Magazijn zonder mensen: is ‘lights-out warehousing’ droom of werkelijkheid?

Steeds meer magazijnen en distributiecentra automatiseren hun logistieke processen. Maar hoever kun je daarin gaan en is het echt mogelijk om alle taken in een pakhuis of magazijn volledig te automatiseren, het zogenaamde ‘lights-out warehousing’?
Al jaren wordt er gesproken over lights-out warehousing, waarbij letterlijk de lichten in de logistieke faciliteit of distributiecentrum uit kunnen. Bij lights-out warehousing is namelijk alles geautomatiseerd en is er minimale tussenkomst van werknemers nodig.
Handjevol
Hoewel lights-out warehousing binnen de logistieke sector wordt gezien als de heilige graal, zijn vooralsnog slechts een handjevol magazijnen echt volledig geautomatiseerd.
Een van de redenen is dat het op dit moment niet voor iedere organisatie loont om alle processen volledig te automatiseren. Alleen voor magazijnen die zeven dagen per week minimaal twee shifts per dag draaien is lights-out warehousing normaal gesproken pas interessant.
Een andere reden is dat organisaties vinden dat een volledige automatisering van de processen hen minder flexibel maakt. Het is namelijk eenvoudiger en minder kostbaar om mensen bij te schakelen op piekmomenten dan daarvoor een robot aan te schaffen. Voor deze organisaties is het minder eenvoudig om lights-out warehousing echt te laten renderen.
Voordelen
Toch kijken steeds meer organisaties wel degelijk naar de mogelijkheden om hun magazijnen (deels) te automatiseren. Het levert namelijk aantal belangrijke voordelen op:

Je kosten per orderpick dalen drastisch.
Je kunt je logistieke proces echt 24/7 door laten draaien.
Je kunt de capaciteit van je warehouse beter benutten.
Je foutmarge neemt af.
Je klanttevredenheid neemt toe.

Met de huidige krapte op de arbeidsmarkt is het ook steeds vaker een logischere keuze voor organisaties om bepaalde processen te optimaliseren. Wel is het in dat geval belangrijk om er rekening mee te houden dat je meer technisch personeel nodig hebt om de robots te onderhouden.
Automatiseringsprocessen
Om je te helpen te bepalen welke onderdelen je kunt automatiseren, neem ik je mee in het logistieke proces en licht ik een aantal oplossingen uit.
Zodra de vrachtwagen aankomt op het perron staat er een robot klaar om de pallets uit te laden, waarna deze naar de opslag of direct het sorteercentra worden gereden. Daarbij heb je de keuze tussen een Automated Guided Vehicle (AGV) en een Autonomous Mobile Robot (AMR). Een AGV beweegt op basis van gemarkeerde lijnen, draden of barcodes die in de vloer zijn verwerkt en is daardoor gebonden aan vaste routes. Een AMR brengt dankzij ingebouwde lasers en sensoren via scans zijn omgeving in kaart, waardoor deze zelf de meest efficiënte route kan bepalen.
Vervolgens worden dozen vanaf een pallet al dan niet geopend in een oplossing als AutoStore gezet, waarbij de dozen eventueel door een machine in verschillende maten worden gesneden. Een robotarm pakt met zijn vingers producten uit een bak, scant deze en plaatst ze in de juiste doos.

De doos gaat vervolgens via transportbanden naar de juiste poort, waar een robot ze op een pallet zet. Een AGV of AMR neemt de pallet daarna weer mee richting het perron. Daar laadt een robot de producten op de vrachtwagen voor transport.
Vergelijken en verbeteren
Het grote voordeel van de inzet van de robots is de mogelijkheid om ze middels kunstmatige intelligentie (AI) continu te laten leren. Zo kan bijvoorbeeld voor iedere orderpick die een robot doet anonieme informatie worden geüpload, die weer gebruikt kan worden om datamodellen voor de robots te verbeteren. Hiermee kunnen orderpickstrategieën met elkaar worden vergeleken en worden geïmplementeerd.
Daarnaast kan via data-analyse de efficiëntie van de robots worden verbeterd. Stel dat een robot problemen vertoont, dan kan daar snel op worden ingespeeld. Of wanneer een robot twee tot drie pogingen nodig heeft om een item op te pikken kan worden bepaald of het wellicht beter is om voor dat product een medewerker in te zetten.

Altijd mensen nodig(?)
Een volledig geautomatiseerd magazijn is al met al geen droom maar nu al werkelijkheid. Bedrijven die hiermee aan de slag willen doen er goed aan om te beginnen met het automatiseren van de opslag en het orderpicken, want dat zijn vaak de duurste onderdelen binnen het logistieke proces.
Lights-out warehousing is echter niet voor iedere organisatie geschikt. Draait je warehouse niet continu of heb je piekmomenten, dan is het verstandig om diverse onderdelen handmatig te blijven doen. Daarbij is het ook belangrijk om een back-up plan te hebben. Als bijvoorbeeld een AGV of ARM uitvalt is het belangrijk dat je met een heftruck handmatig de pallets kunt verplaatsen. Of wanneer er een storing is bij een van de robotarmen, moet het mogelijk zijn om via een andere poort alsnog handmatig de orders op te kunnen halen.
Ik denk dat de meeste warehouses uiteindelijk voor 80% tot 95% geautomatiseerd kunnen worden. En meer moet je eigenlijk ook niet willen, omdat de kosten voor die laatste paar procent niet opwegen tegen de besparingen die je ermee bereikt.
Over de auteur: Melle van den Berg is Sales Director bij Element Logic.
Op de hoogte blijven van het laatste nieuws binnen je vakgebied? Volg Emerce dan ook op sociale media: LinkedIn, Twitter en Facebook.

Lees hier het bericht